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Lucete Fortes

COVID-19 Epidemie in Cabo Verde

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Karte: © Reitmaier / Fortes www.bela-vista.net

New York Times 27.04.2020 uk-flag

Covid-19: Na corrida por uma vacina contra o coronavírus, um grupo de Oxford está à frente 

Enquanto os cientistas do Instituto Jenner [Instituto universitário sem fins lucrativos] se preparam para ensaios clínicos em massa, novos testes comprovam que a sua vacina é eficaz em macacos.

Na corrida mundial por uma vacina para parar o coronavírus, o laboratório mais rápido a correr é da Universidade de Oxford. [Inglaterra]

A maioria das outras equipas teve de começar com pequenos ensaios clínicos de algumas centenas de participantes para monstrarem a sua segurança. Mas os cientistas do Instituto Jenner da universidade tiveram um avanço na investigação de uma vacina, tendo provado em ensaios anteriores que inoculações semelhantes - incluindo uma no ano passado contra um coronavírus anterior - eram inofensivas para seres humanos.

Isso permitiu-lhes avançar e agendar testes da sua nova vacina contra o coronavírus até ao final do próximo mês, envolvendo mais de 6 000 pessoas, na esperança de comprovar não só que é segura, mas também que funciona.

Os cientistas de Oxford dizem agora que, com a aprovação de emergência dos organismos reguladores, os primeiros milhões de doses da sua vacina poderão estar disponíveis em Setembro - pelo menos vários meses antes de qualquer dos outros esforços anunciados - se se provar a eficácia da mesma.

Entretanto, receberam notícias promissoras, sugerindo que poderia ser o caso.

Cientistas do Laboratório Rocky Mountain dos Institutos Nacionais de Saúde em Montana [EUA], no mês passado, inocularam seis macacos rhesus com doses únicas da vacina de Oxford. Os animais foram em seguida expostos a grandes quantidades do vírus que está a causar a pandemia - uma exposição que tinha continuamente adoecido outros macacos no laboratório. Mas mais de 28 dias depois, todos os seis apresentavam-se saudáveis, disse Vincent Munster, o investigador que realizou o teste.

"O rhesus macaque é o mais próximo que temos dos seres humanos", disse o Dr. Munster, observando que os cientistas ainda estavam a analisar o resultado. O Dr. Munster disse que esperava partilhá-lo com outros cientistas na próxima semana e depois publicá-lo muma revista com peer-reviewing.

A imunidade em macacos não é garantia de que uma vacina proporcione o mesmo grau de protecção aos seres humanos. Uma empresa chinesa que iniciou recentemente um ensaio clínico com 144 participantes, a SinoVac, disse também que a sua vacina era eficaz em rhesus macaques. Mas com dezenas de esforços agora em curso para encontrar uma vacina, os resultados do macaco são a mais recente indicação de que o empreendimento acelerado de Oxford está a revelar-se como um bom exemplo.

"É um programa clínico muito, muito rápido", disse Emilio Emini, director do programa de vacinas da Fundação Bill e Melinda Gates, que está a dar apoio financeiro a muitos esforços concorrentes.

Qual a vacina potencial que sairá vencedora da corrida, já que a mais bem sucedida é impossível de saber até que os dados dos ensaios clínicos estejam disponíveis.
De qualquer forma, seria necessária mais do que uma vacina, argumentou o Dr. Emini. Algumas podem funcionar mais eficazmente do que outras em grupos como crianças ou pessoas mais velhas, ou a custos e doses diferentes. Ter mais do que uma variedade de vacinas na produção também ajudará a evitar estrangulamentos no fabrico, disse ele.
Mas como o primeiro a atingir uma escala relativamente grande, o ensaio de Oxford, mesmo que falhe, dará lições sobre a natureza do coronavírus e sobre as respostas do sistema imunitário que podem informar governos, dadores, empresas farmacêuticas e outros cientistas à procura de uma vacina.

"Este grande estudo do Reino Unido", disse o Dr. Emini, "vai na verdade traduzir-se em aprender muito sobre alguns dos outros também".

Todos os outros enfrentarão os mesmos desafios, incluindo a obtenção de milhões de dólares em financiamento, persuadindo os reguladores a aprovar testes em seres humanos, demonstrando a segurança de uma vacina e - depois de tudo isso - provando a sua eficácia na protecção das pessoas contra o coronavírus.

Paradoxalmente, o sucesso crescente dos esforços para conter a propagação do Covid-19, a doença causada pelo vírus, pode constituir mais um obstáculo.

"Somos as únicas pessoas no país que querem que o número de novas infecções se mantenha durante mais algumas semanas, para podermos testar a nossa vacina", afirmou o Prof. Adrian Hill, director do Instituto Jenner e um dos cinco investigadores envolvidos no esforço, numa entrevista num edifício de laboratórios esvaziado pelo encerramento da Grã-Bretanha durante meses.

As regras éticas, como princípio geral, proíbem a tentativa de infectar os participantes em testes humanos com uma doença grave. Isso significa que a única forma de provar que uma vacina funciona é inocular as pessoas num local onde o vírus se está a propagar naturalmente à sua volta.

Se as medidas de afastamento social ou outros factores continuarem a abrandar a taxa de novas infecções na Grã-Bretanha, disse ele, o ensaio poderá não ser capaz de mostrar que a vacina faz a diferença: Os participantes que receberam um placebo podem não estar infectados com maior frequência do que aqueles a quem foi administrada a vacina. Os cientistas teriam de tentar novamente noutro local, um dilema que todos os outros esforços de vacinação também irão enfrentar.

The Jenner Institute?s coronavirus efforts grew out of Professor Hill?s so-far unsuccessful pursuit of a vaccine against a different scourge, malaria. He developed a fascination with malaria and other tropical diseases as a medical student in Dublin in the early 1980s, when he visited an uncle who was a priest working in a hospital during the civil war in what is now Zimbabwe.
"Voltei a pensar: "O que vês nestes hospitais em Inglaterra e na Irlanda?" disse o Professor Hill. "Eles não têm nenhuma destas doenças."

As grandes empresas farmacêuticas vêem normalmente poucos lucros em epidemias que afligem principalmente países em desenvolvimento ou que correm o seu curso antes de uma vacina poder chegar ao mercado. Assim, após uma formação em medicina tropical e um doutoramento em genética molecular, o Professor Hill, 61 anos, ajudou a construir o instituto de Oxford num dos maiores centros académicos dedicados à investigação de vacinas sem fins lucrativos, com a sua própria instalação-piloto de fabrico capaz de produzir um lote de até 1.000 doses.
O esforço do instituto contra o coronavírus utiliza uma tecnologia que se centra na alteração do código genético de um vírus familiar. Uma vacina clássica utiliza uma versão enfraquecida de um vírus para desencadear uma resposta imunológica. Mas na tecnologia que o instituto está a utilizar, um vírus diferente é modificado primeiro para neutralizar os seus efeitos e depois para o fazer imitar aquele que os cientistas procuram parar - neste caso, o vírus que causa o Covid-19. Injectado no corpo, o inofensivo impostor pode induzir o sistema imunitário a combater e destruir o vírus visado, proporcionando protecção.

O Professor Hill trabalha com essa tecnologia há décadas para tentar ajustar um vírus respiratório encontrado em chimpanzés, a fim de obter uma resposta imunitária humana contra a malária e outras doenças. Nos últimos 20 anos, o instituto realizou mais de 70 ensaios clínicos de potenciais vacinas contra o parasita que provoca a malária. Nenhum deles produziu ainda uma inoculação bem sucedida.

No entanto, em 2014, uma vacina baseada no vírus do chimpanzé que o Professor Hill testou foi fabricada em escala suficiente para fornecer um milhão de doses. Isso criou um modelo para a produção em massa da vacina contra o coronavírus, caso esta se revelasse eficaz.

Uma colega de longa data, a Professora Sarah Gilbert, 58 anos, modificou o mesmo vírus chimpanzé para fazer uma vacina contra um coronavírus anterior, o MERS. Após um ensaio clínico na Grã-Bretanha ter demonstrado a sua segurança, teve início em Dezembro outro teste na Arábia Saudita, onde os surtos da doença mortal ainda são frequentes.

Quando ouviu em Janeiro que os cientistas chineses tinham identificado o código genético de um vírus misterioso em Wuhan, pensou que poderia ter uma oportunidade de provar a rapidez e versatilidade da sua abordagem.

"Pensámos: "Bem, devemos tentar?", recordou ela. "'Será um pequeno projecto de laboratório e publicaremos um artigo'".

Não se manteve um "pequeno projecto de laboratório" por muito tempo.
À medida que a pandemia explodiu, muito dinheiro ficou disponível. Todas as outras vacinas foram em breve colocadas no congelador para que o laboratório do instituto pudesse concentrar-se a tempo inteiro no Covid-19. Depois, o encerramento obrigou todos os que não trabalhavam no Covid-19 a ficarem em casa.

"O mundo inteiro não costuma levantar-se e dizer: 'Como podemos ajudar? Quer algum dinheiro?"". disse o Professor Hill.

"As vacinas são boas para as pandemias", acrescentou, "e as pandemias são boas para as vacinas".

Outros cientistas envolvidos no projecto estão a trabalhar com meia dúzia de empresas produtoras de medicamentos na Europa e na Ásia para se prepararem para produzir milhares de milhões de doses o mais rapidamente possível, caso a vacina seja aprovada. A nenhum deles foram concedidos direitos exclusivos de comercialização, e um deles é o gigante Instituto Soro da Índia, o maior fornecedor a nível mundial de vacinas.

Os doadores estão actualmente a gastar dezenas de milhões de dólares para iniciar o processo de fabrico em instalações na Grã-Bretanha e nos Países Baixos, mesmo antes de se provar que a vacina funciona, disse Sandy Douglas, 37 anos, médica em Oxford, que supervisiona a produção da vacina.

"Não há alternativa", afirmou.

Mas a equipa ainda não chegou a um acordo com um fabricante norte-americano, em parte porque as grandes empresas farmacêuticas de lá exigem normalmente direitos exclusivos a nível mundial antes de investirem num potencial medicamento.

"Pessoalmente não acredito que numa época de pandemia deva haver licenças exclusivas", afirmou o Professor Hill. "Por isso, estamos a pedir muitas delas. Ninguém vai ganhar muito dinheiro com isto".

O esforço de vacinação do Instituto Jenner não é o único a ser promissor. Duas empresas americanas, Moderna e Inovio, iniciaram pequenos ensaios clínicos com tecnologias que envolvem material genético modificado ou manipulado de outra forma. Estão a procurar demonstrar a sua segurança e aprender mais sobre a dosagem e outras variáveis. Nenhuma das tecnologias alguma vez produziu um medicamento licenciado ou foi fabricado à larga escala.
Uma empresa chinesa, CanSino, também iniciou ensaios clínicos na China utilizando uma tecnologia semelhante à do Instituto de Oxford, utilizando uma estirpe do mesmo vírus respiratório que se encontra em humanos, e não em chimpanzés. Mas demonstrar a eficácia de uma vacina na China pode ser difícil porque as infecções por Covid-19 caíram a pique.

No entanto, munidos de dados de segurança dos seus ensaios em humanos de vacinas semelhantes para o Ébola, o MERS e a malária, os cientistas do instituto de Oxford persuadiram os reguladores britânicos a permitirem ensaios invulgarmente acelerados enquanto a epidemia ainda está quente à sua volta.

O instituto iniciou na semana passada um ensaio clínico de Fase I que envolveu 1 100 pessoas. É crucial que, no próximo mês, dê início a um ensaio combinado de Fase II e Fase III, envolvendo mais 5.000 pessoas. Ao contrário de qualquer outro projecto de vacinação em curso, esse ensaio foi concebido para provar a sua eficácia e segurança.

Os cientistas declarariam vitória se até uma dúzia de participantes que recebem um placebo adoecessem com Covid-19, em comparação com apenas um ou dois que recebem a inoculação. "Então teremos uma festa e diremos ao mundo", disse o Professor Hill. Todos os que tivessem recebido apenas o placebo também seriam vacinados imediatamente.

Se forem muito poucos os participantes infectados na Grã-Bretanha, o instituto está a planear outros ensaios em que o coronavírus ainda possa estar a alastrar, possivelmente em África ou na Índia.

"Vamos ter de perseguir a epidemia", disse o Professor Hill. "Se continua a grassar em certos Estados, não é inconcebível que acabemos por fazer testes nos Estados Unidos em Novembro".

Carl Zimmer contribuiu com relatórios.

Fonte: New York Times 27.04.2020 - By David D. Kirkpatrick


[Inoffizielle Übersetzung: Dr. Pitt Reitmaier]

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updated: 28.04.20
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